宇宙时空 彗星和小行星有何区别?

彗星和小行星有何区别?

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【新三才编译首发】彗星和小行星有很多共同之处:两者都绕着太阳运转,都比行星小得多,都是大约50亿年前太阳系形成过程中的残留物。

那么,彗星和小行星之间有什么区别呢?

彗星是什么?

彗星被比喻作肮脏的雪球,这是一个贴切的描述。它们由大量的冰、灰尘、岩石松散地聚集著。彗星的核心通常只有几英里宽,主要由水冰和冰冻的二氧化碳、一氧化碳、甲烷、氨所组成。

大多数彗星绕行太阳的轨道远远超过海王星,而且绕行一周需要好几百年。有时彗星的轨道会使它接近太阳,此时,来自太阳的热量会使彗星的核心从冰体(称为「彗发」,coma)形成可见的蒸汽云,其其延伸长度可达数千万英哩。

在某些情况下,彗星的尾巴很长,以至于肉眼就能看见。

地球的轨道周期性地穿过彗星的尾部。当尾部的碎片掉入地球的大气层时,它会燃烧起来,形成短暂而明亮的光纹,称之为流星或流星雨。每年会有几次的流星雨,包括每年8月出现在英仙座的流星雨,它与斯威夫特-塔特尔彗星(Comet Swift-Tuttle)有关。

夜空中的哈雷彗星

小行星(Asteroid)是什么?

「小行星」主要由岩石和金属所组成,使它成为可在太空中开采的有价矿源。

小行星有时被称为「太空岩石」(space rocks),大小从直径几英尺到山脉或大陆一般大。已知最大的小行星谷神星(Ceres)体积约为月球的四分之一,被认为是一颗「矮行星」(dwarf planet)。

在火星和木星轨道之间的小行星带中约190万颗大型小行星围绕太阳运行,而谷神星是其中之一。一些小行星进入太阳系内部,它们很少与我们的行星相撞。

日本的探测器Hayabusa 2拍摄下Ryugu小行星的图像

彗星和小行星来自何方?

小行星和彗星都是在约50亿年前太阳系星体旋转时所遗留的碎片。岩石和金属小行星的形成更像似太阳,而冰彗星的形成就比较不像。

彗星由于具有引人注、易于辨识的尾巴,自古以来就为人所知。彗星实际上来自古希腊语中的「长发」。

小行星很难被看见,它是到19世纪才被发现,也多亏当时的望远镜已经足够精密,才得以分辨出它们的存在。在望远镜中,一颗小行星看起来像一颗昏暗的恒星,只是一个光点。

历史上的彗星和小行星

彗星经常出现在人类的历史中,在古代,它们有时被视为灾难或征服的预兆。

已知的第一个对彗星的描绘出现在11世纪的贝叶挂毯(Bayeux Tapestry)中,描绘1066年的诺曼征服英格兰(Norman Conquest)。这颗彗星在决战前几个月被看到,后来被解读为一种预兆。

1705年,英国天文学家哈雷(Edmond Halley)确定1758年将出现一颗彗星,它在之前至少已经出现3次:1531年、1607年、1682年,每次相隔约75年。后来的研究证实,现在已知的哈雷彗星就是当时在诺曼征服英格兰之前看到的同一颗彗星。

哈雷彗星最后一次出现在地球上空是1986年,下一次出现将在2061年。

世界各地的陨石坑提供了许多小行星在久远的过去曾经多次撞击地球的证据。最大的陨石坑,近200英里,是南非的弗雷德福特陨石坑(the Vredefort Crater),它的形成是在大约20亿年前。

相比下,大约在6,600万年前撞击今日墨西哥尤卡坦半岛(the Yucatan Peninsula)的小行星就下微不足道,其直径不到10英里。但它被认为因此导致气候巨变和恐龙灭绝。。

小行星和彗星也可能播种和毁灭生命:科学家们提出,地球上的生命可能是由彗星或小行星携带的微生物、来自其他行星甚至是遥远恒星系统,通过一种称为「胚种论」(Panspermia)的机制所播下的。

(作者:Tom Metcalf)

(编译:汪水)

(文章来源:新三才编译首发)

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