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人类或将目睹最近的超新星爆炸?

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【新三才首发】2020年1月科学家在猎户座(Orion)中检测到一阵引力波时,许多天文学家都认为参宿四(Betelgeuse)即将发生超新星爆炸。

参宿四是一颗红超巨星,并且是已知最大和最亮的恒星之一。几个星期以来,世界各地的天文学们一直在观察它,因为它是最有可能被人类直接观察目睹,离地球最接近的超新星爆炸。

天文学家安迪·豪威尔(Andy Howell)说:「一旦收到爆炸的警报,我便走出户外,看看参宿四是否还在天空上。」

这颗恒星是猎户座东部的「肩」,在2019年12月首次被观测到变暗。现在,天文学家正在密切注视著这颗恒星,看它是否会恢复到正常的亮度,或者它会变得越来越暗。

宾夕法尼亚维拉诺瓦大学(Villanova University)的天文学家理查德·瓦萨托尼克(Richard Wasatonic)说:「似乎没有任何迹象表明变暗会停止。」他是最早注意到恒星变化的人之一。维拉诺瓦天文学教授爱德华·圭南(Edward Guinan)说:「我们对此保持密切关注。」

圭南和瓦萨托尼克已经观察参宿四40多年了,它被归类为「半规变」恒星,其变暗然后再次变亮的模式是天文学家众所周知的。瓦萨托尼克和圭南去年的报告称,这颗巨星现在已经比以前任何时候都暗淡,暗示其或即将爆炸,并因此上了头条新闻。然后,2020年1月下旬,圭南和瓦萨托尼克表示,参宿四继续变暗,使其亮度降至其通常亮度的三分之一,从而使猎户座星座产生了非常明显的变化。

大多数超新星都是在遥远的星系中发现的。当一颗巨大的恒星最终耗尽了引发其聚变反应的燃料时,会发生了令人难以置信的剧烈爆炸,短暂地使整个银河系中所有其余恒星都黯然失色。没有人类在太阳系附近看到过超新星,天文学家期望通过密切观察超新星爆炸及其在数小时、数天和数年内的演变过程,来获得大量知识。

由于参宿四够靠近,所以如果它发生超新星爆炸,将比数千年来在我们的天空中看到的其他任何东西都明亮,甚至比月球还亮。

尽管参宿四距离地球约有700光年,应足以使我们免受辐射伤害,但从天文角度来说,参宿四已经够靠近了。它的大小大约是太阳的700倍,半径大约等于木星的轨道。

豪威尔说:「这将是惊人的。」「至今还没有其他恒星能像参宿四爆炸后那样光彩照人。」「您可以在白天看到它,夜晚也将被照亮,世界上所有可以看到猎户座的人都可以看到它。」「这将改变人们对夜空的迷恋。」

但是,恒星变暗与其最终爆炸之间的关系,目前还是模糊未知的。

天文学家斯特拉·卡夫卡(Stella Kafka)是美国马萨诸塞州剑桥市变星观测者协会的负责人,他说,尚无理论将恒星的变暗与其超新星联系起来,也没有其他超新星出现过类似的变暗现象。 。

毫无疑问,参宿四有一天会爆炸成超新星。它是一千万颗生命周期即将尽头的红色超级巨星。但是天文学家无法确定这种情况是否会在明天或十万年后发生。

圭南说:「这是不可避免的。」「这颗星星将炸毁。在物理学上别无选择。我只是不认为现在。但是我对此越来越不确定。」他说参宿四的暗区会周期性地生长和收缩,当前的暗淡可能与此有关。

而且尽管有迹象表明其变暗可能正在减慢,但其亮度没有达到预期的亮度,这还是增加了它爆炸成超新星的机会。圭南说:「我认为可能性很小。… 但是可能。」

(编译:王明真)

(责任编辑:姜启明)

(文章来源:新三才首发)

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