未解之謎 紅鶴單足站立新解

紅鶴單足站立新解

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圖片︰2009年愈來愈少出現在坦桑尼亞納特隆湖的紅鶴。

 

【新三才編譯首發】紅鶴(flamingo,唸作弗朗明哥)一身粉紅色亮麗的羽毛,瘦長的脖子低垂著在覓食,在動物園中不僅吸引目光,而且引發一大堆好奇寶寶的提問,其中包括:「為什麼紅鶴總是用一隻腳站立?」

從化石發現,紅鶴(學名Phoenicopterus rubber)是1千萬年前就已經存在的古老鳥類,牠也類似其他的禽鳥,在休息時通常用單腳站立。科學家們一直把紅鶴單腳站立打盹的解釋視為常識,卻沒有真正進行過測試。

美國費城聖約瑟夫大學的心理學家安德森(Matthew Anderson),把研究紅鶴的各種行為,在科研雜誌中發表,其中包括︰為什麼紅鶴打盹要彎脖靠背、把鳥喙埋入翅膀時,總喜歡把脖子向右彎,而不是向左彎;以及紅鶴站立休息時,是否有左腳或右腳的偏好?安德森還發現了過去從來沒有人注意到︰有的紅鶴偏好用某一隻腳站立,長達兩個多月。

一些未經驗證的想法

安德森說,在過去,對紅鶴的單腳站立,科學家所提出一些未經證實的解釋,包括︰這種姿勢有助於緩解肌肉疲勞、這種姿勢對維持體溫很重要。

贊成「肌肉疲勞論」的理由是:單腳站立可以防止腿部肌肉僵硬和疲累,一旦有肉食動物逼近,紅鶴可以更快速地逃離。

「維持體溫論」的理由是:由於鳥的腳部缺少羽毛覆蓋,成為體熱散失的主要部位之一,所以要要把另一隻腳收起來靠近身體,減少散熱。

為了驗證這些想法,安德森和他的研究小組到費城動物園觀察一群被捕獲的紅鶴。

為了驗證「肌肉疲勞」理論,研究人員觀察紅鶴,紀錄從單腳或雙腳轉換站立的時間長短。因為,如果這理論是正確的,從單腳站立到換姿勢的時間應該較短暫;結果安德森發現,當紅鶴用兩腳站立時,反而更快就變換姿勢了,因此就排除了「肌肉疲勞」這個理論。

為了驗證「調節體溫」的理論,小組紀錄了紅鶴在休息時的溫度和天氣情況。結果發現,當天氣溫暖些,更多紅鶴會用兩隻腳站立;而在天氣轉涼時,則偏愛用單腳站立。但是總體來說,大多數的紅鶴,還是喜歡用單腳站立。

本來,認為生長在熱帶的紅鶴還需要保持體熱,似乎是違反直覺,但是紅鶴大部分時間站立在水中,這樣子卻更容易使牠們快速失去體溫,就像一個從游泳池裡剛爬出來的人,在熱天裡也會不自覺地顫抖一般。

安德森表示,「水中可以非常、非常快地讓體熱流失,因此紅鶴真正需要的是節省熱量,因為牠根本不可能再取得。」

 

安德森也表示,未來還有更多的研究工作要做,特別是在觀察野生紅鶴群。「體溫調節」是紅鶴單足站立的一個關鍵要素。不過也不排除其他的原因,譬如是︰為了在涉水時,盡量減少與水中寄生蟲和真菌的接觸機會。

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